Todo sobre la stevia rebaudiana

La stevia rebaudiana es una planta del género Stevia de la familia Asteridae, de ella existen más de 144 variedades en todo el mundo. Es nativa de Suramérica, específicamente de la región tropical, por lo que puede encontrarse en estado silvestre en el Departamento de Amambay, en Paraguay, y en Misiones, provincia de Argentina. Desde hace ya varias décadas se le cultiva por sus propiedades edulcorantes y su mínimo contenido calórico.

Cultivo comercial

El primer informe de cultivo de S. rebaudiana con fines comerciales en Paraguay (país de donde es originaria) fue en el año 1964. Progresivamente fue introducida en diversos países como Brasil, Canadá, Corea, Estados Unidos, Indonesia, México y Tanzania.

Actualmente, los principales países productores de Stevia son China, Corea, Filipinas, Indonesia, Japón, Laos, Malasia, Tailandia y Taiwán; entre todos ellos se acumula el 95 % de la producción a nivel mundial. Vale destacar que Japón es el país con mayor cantidad de fábricas extractoras y procesadoras. En el continente americano es principalmente cultivada en Argentina, Brasil, Colombia, Ecuador (aunque con cultivos pequeños), Paraguay y Perú.

Paraguay sigue siendo un importante productor de S. rebaudiana, dedicando unas 1500 hectáreas a este cultivo y generando aproximadamente diez mil empleos directos en toda la cadena de producción. Además, este país tiene en sus planes aumentar sus ventas en los años venideros.

¿Qué aplicaciones tiene la stevia rebaudiana?

En el ámbito farmacéutico se le tiene como un antioxidante natural, se sabe también que disminuye los niveles de glucosa en sangre de las personas diabéticas no dependientes de insulina, reduce la ansiedad por la comida y el deseo por la ingesta de dulces o grasas (lo que resulta muy útil en el tratamiento de la obesidad), ayuda a disminuir los niveles de ácido úrico, resulta beneficiosa para las personas que sufren de hipertensión, combate la fatiga y la depresión, mejora las funciones gastrointestinales, mejora la resistencia frente a resfriados comunes y gripes, también se le emplea en el tratamiento de quemaduras y diversas alteraciones cutáneas.

En el campo de la alimentación humana está quizás su aplicación más conocida, es decir, como endulzante de alimentos (café, infusiones, chicles, caramelos, etc.). Es, asimismo, sustituto del azúcar en bebidas de bajo contenido calórico, salsas y repostería.

En el área de la agricultura, son muchas las aplicaciones descritas, a saber: revitaliza los microorganismos benéficos del suelo y permite recuperar la fertilidad del mismo, mejora el enraizamiento de las plantas, depura el suelo contaminado por diversos químicos, incrementa la resistencia de las plantas al ataque de plagas y enfermedades, mejora el estado sanitario del cultivo (por tanto, aumenta su rendimiento), previene la caída de los frutos y el envejecimiento de las plantas, incrementa el contenido de azúcares de los frutos (además de mejorar su sabor) y aumenta el contenido de vitaminas y otros nutrientes de las hortalizas.

En lo que respecta al área pecuaria, la S. rebaudiana puede ser utilizada como saborizante para animales domésticos y de granja (vacunos, cerdos y algunas aves), ha demostrado estimular el apetito de estas especies, prevenir enfermedades a través de la reducción del uso de antibióticos, mejorar el sabor de la carne y su calidad (mejor conservación y menor exudación), disminuir la cantidad de huevos rotos en las ponedoras, entre otras utilidades.

En cuanto a los usos ecológicos o medioambientales, se ha documentado que la S. rebaudiana acelera la producción de abono orgánico o compost, a partir de residuos orgánicos. Así mismo, disminuye la concentración de nitratos, dioxinas, restos de fertilizantes y pesticidas del suelo.

Por último, sobre lo que podría llamarse aplicaciones cosméticas, se puede mencionar su utilización como complemento en los tratamientos contra la celulitis, su pertinencia en la elaboración de productos dentífricos y enjuagues para conservar la higiene bucal, así como su probado efecto en la eliminación de manchas, la suavización de arrugas y embellecimiento de la piel.

Algunas controversias sobre su uso 

Al ser considerado como un nuevo alimento, por el momento la Unión Europea prohíbe su comercialización, a menos que sea en forma de edulcorante procesado.

Aunque es vendida como producto natural, tiene algunas contraindicaciones. Si bien los estudios no son concluyentes, se cree que su uso abusivo puede provocar infertilidad y tener efectos laxantes.

Por otra parte, son justamente sus probados efectos terapéuticos (por ejemplo, como antihipertensivo) los que llaman la atención sobre la necesidad de una ingesta controlada y guiada por parte de un médico.

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